“Oh! Susanna” è stata la prima canzone di grande successo nella musica popolare americana e Stephen Foster aveva solo 21 anni quando la compose nel 1848.

Dato che la sua canzone era amata dagli uomini degli anni ’49, essa divenne l’emblema dell’espansione verso ovest e il pezzo, ripreso quasi come un inno durante la corsa all’oro californiano, venne a volte modificato con nuovi testi sul viaggio in California, come ad esempio con una “bacinella sulle ginocchia” o con la parola “California” al posto di “Susanna”.

Nel 1849, un prospero agricoltore poteva ricavare circa due o trecento dollari all’anno.

Un operaio di fabbrica riceveva circa un dollaro per lavorare dodici ore al giorno. Un artigiano qualificato guadagnava un dollaro e mezzo al giorno.

In California, l’oro era lì per chiunque potesse trovarlo.

Un minatore poteva ricavare dai 25 ai 35 dollari al giorno o anche di più dal letto di un fiume.

Le storie di minatori che erano diventati ricchi in un solo giorno si diffusero come il vento.

Molte di queste storie erano esagerazioni, ma alcune di esse erano vere.

Il lavoro spezzava la schiena, ma pagliuzza dopo pagliuzza, pepita dopo pepita, i fortunati “ragazzi del ’49” scavarono depositi d’oro dal valore di centinaia, o perfino migliaia di dollari.

Alcuni raggiunsero il traguardo che si erano prefissati e divennero ricchi, riportando a casa una fortuna con cui ripagarono i debiti sulle loro fattorie e cominciarono delle nuove vite.

Purtroppo, la maggior parte dei minatori non ebbe la stessa sorte e alcuni di loro non tornarono più a casa.

Morirono di malattie come il colera, o per incidenti nei campi auriferi o durante il viaggio verso la California.

Pericoli, anche se banali, erano dovuti a cadute, annegamenti, incendi, avvelenamenti e altri incidenti di varia natura.

Gli animali selvaggi erano un’altra grande insidia da affrontare, come serpenti a sonagli, orsi e puma, solo per citarne alcuni.

Molti fra le donne e i bambini che aspettavano i loro cari, non li avrebbero mai più rivisti.

Nelle città e nei centri dell’Est, sembrava quasi come al tempo della guerra.

Migliaia di uomini lasciavano le loro case e le loro famiglie per partire verso la California.

Le donne si trasferivano dai parenti o provvedevano a se stesse.

I bambini scrivevano lettere ai loro padri lontani ed aspettavano impazientemente che tornassero a casa.

Alla fine dei tre anni di ricerca febbrile dell’oro, solo poche centinaia di persone si arricchirono davvero e anche se molte tornarono a casa con le tasche vuote, la loro mente era piena di avventure da raccontare.

La corsa all’oro non si limitò alla sola California, ma contagiò anche il Canada e l’Alaska.

Convenzionalmente si pone il termine ultimo della corsa all’oro californiana al 1855.

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